Christiaan Huygens interpretó correctamente por primera vez la naturaleza de los anillos de Saturno, descubrió su primer satélite, Titán, e hizo contribuciones notables en matemáticas, óptica y diseño de relojes. En esta entrega recorremos algunos lugares de su vida.

Hofwijck

A pocos metros de la estación de tren de Voorburg, en La Haya, vemos un bonito edificio cúbico del siglo XVII con techo piramidal que destaca sobre el estanque circundante. La fachada aparece decorada con grisallas y llama la atención la armonía del conjunto, rematado por una chimenea cuadrada con elementos de forja. A la casa se accede cruzando un puente decorado con cuatro estatuas de niños que representan las cuatro estaciones. Estamos en Hofwijck, la casa de campo de Constantijn Huygens, padre del astrónomo, físico y matemático Christiaan Huygens.

Entrada a Hofwijck. Foto: © Paco Bellido
Entrada a Hofwijck. Foto: © Paco Bellido

Constantijn (1596-1687) fue un importante hombre de estado, diplomático y secretario de la corte. Pero, como era habitual entre los hombres cultos de la época, también era polifacético: poeta, compositor, intérprete de diversos instrumentos musicales y gran amante del arte. Se considera uno de los poetas más importantes del fecundo Siglo de Oro neerlandés, ya desde joven era capaz de escribir versos tanto en latín como en francés y holandés. Sus conocimientos de arquitectura le permitieron diseñar dos hermosos edificios y un jardín que alcanzó notoriedad.

Leer más

La convulsa historia de Grecia durante los primeros años del siglo XIX trajo un nuevo régimen político, la monarquía de Otón I, descendiente de una dinastía alemana originaria de Baviera. El rey Otón reinó desde 1832, cuatro años después de la liberación del país de manos otomanas. En un esfuerzo por modernizar el país surgieron la Universidad Técnica Nacional de Atenas (1836) y la Universidad de Atenas (1837). En 1842 nace el Observatorio Nacional de Atenas (Εθνικό Αστεροσκοπείο Αθηνών), la primera institución de investigación creada en el moderno estado griego. En la actualidad el Observatorio Nacional de Atenas se divide en tres centros, el principal se encuentra en Thissio a poca distancia de la Acrópolis; el de Penteli, donde se conserva el refractor de Newall y el Observatorio de Kryonerion en Corinto.

La Luna sobre el Observatorio Nacional de Atenas. Foto: © Paco Bellido
La Luna sobre el Observatorio Nacional de Atenas. Foto: © Paco Bellido

La colina de las ninfas

El Observatorio Nacional de Atenas se alza sobre la Colina de las Ninfas, una de las siete colinas históricas sobre la que se asienta la ciudad de la Acrópolis y lugar donde transcurre la comedia de Shakespeare El sueño de una noche de verano. Para los aficionados a las curiosidades conviene señalar que no es la única conexión de esta obra con la Astronomía. De hecho, William Herschel bautizó a Titania y Oberón, los dos mayores satélites de Urano que él mismo descubrió en 1852, con los nombres de dos de personajes de esta comedia shakesperiana. La colina fue un santuario en la antigüedad como atestigua una inscripción sobre piedra que se puede ver todavía junto a la entrada del edificio principal. A poca distancia de aquí, en la colina Pnyx, se encuentran los restos de un antiguo observatorio del siglo V antes de nuestra era utilizado por Metón de Atenas, conocido por descubrir el ciclo metónico de 19 años tras los cuales se repiten las mismas fases lunares en las mismas fechas. En este lugar, Metón instaló el heliotropo, un ingenioso instrumento para observar el movimiento del Sol y determinar así la fecha de los solsticios.

Vista del Observatorio Nacional de Atenas desde la Acrópolis. Foto: © Lola Vázquez
Vista del Observatorio Nacional de Atenas desde la Acrópolis. Foto: © Lola Vázquez
Inscripciones en la Colina de las Ninfas. Foto: © Lola Vázquez
Inscripciones en la Colina de las Ninfas. Foto: © Lola Vázquez
Atenas01a
La base del heliotropo de Metón en una fotografía histórica. Fuente: The Pnyx of Athens. K. Kourouniotes y Homer A. Thompson

Leer más

Junto a la impresionante avenida Chang’An, sobre los restos de la antigua muralla que rodeaba la ciudad se alza el Antiguo Observatorio de Beijing, un observatorio de época pretelescópica que ha funcionado ininterrumpidamente durante seis siglos.

La historia de la astronomía en China es casi tan antigua como la de la escritura. Se han encontrado registros de eclipses y novas en incisiones de huesos oraculares del período Shang (aprox. 1500-1000 a.C.).

Se conservan mapas celestes, gnomones, clepsidras, esferas armilares, globos celestes y calendarios de épocas anteriores al inicio de nuestra era. La astronomía era un conocimiento reservado a un círculo reducido de eruditos, puesto que se consideraba que los fenómenos celestes eran reflejo de los asuntos relacionados con el emperador, el Hijo del Cielo, y por tanto el pueblo llano tenía vetado el estudio de los astros.

Los astrónomos chinos, bajo la protección y administración del gobierno, escrutaban el cielo permanentemente y se convirtieron en los observadores más precisos y persistentes de toda la antigüedad. De hecho, las únicas referencias a algunos fenómenos celestes acontecidos entre los siglos V y X de nuestra era que han llegado a nuestros días proceden de crónicas astronómicas chinas.

Entrada al Antiguo Observatorio de Beijing. Foto: © Paco Bellido
Entrada al Antiguo Observatorio de Beijing. Foto: © Paco Bellido

Según una estadística reciente se conservan registros de más de diez mil eventos astronómicos entre ellos 270 sobre manchas solares, 300 sobre auroras boreales, 300 sobre meteoritos, 1.600 sobre eclipses de sol, 1.100 sobre eclipses de Luna, 200 sobre ocultaciones lunares, 100 sobre novas y supernovas, 400 sobre lluvias de meteoros y 4.900 sobre meteoros. Además existen cientos de documentos sobre los movimientos de la Luna y los planetas. El descubrimiento en 1967 del púlsar de la Nebulosa del Cangrejo, relacionada con la nova de 1054 que aparece en los registros chinos, despertó el interés por esta documentación astronómica.

Leer más

El Real Observatorio de la Armada en San Fernando (Cádiz) es el observatorio astronómico más antiguo de nuestro país. En sus más de dos siglos y medio de historia ha reunido un ingente fondo histórico y en la actualidad sigue participado en proyectos científicos de gran valor.

Las grandes expediciones del siglo XVIII, a saber: el viaje de Jorge Juan a América del Sur para determinar la forma de la Tierra; la expedición botánica del gaditano José Celestino Mutis y el viaje científico del guardiamarina de la Armada española Alejandro Malaspina, no habrían sido posibles sin una nueva generación de marinos ilustrados de amplia formación técnica.

Una vista del edificio neoclásico que alberga la cúpula de mediados del siglo XX. Foto: © Paco Bellido
Una vista del edificio neoclásico que alberga la cúpula de mediados del siglo XX. Foto: © Paco Bellido

En el último tercio del dieciocho, se plantea la necesidad de crear una escuela práctica de Astronomía para formar a los futuros marinos que participarán en las expediciones cartográficas de finales de siglo. El final de la Guerra de Sucesión y la instauración borbónica vaticinan el inicio de la recuperación del país como potencia política y económica. Será la Marina la encargada de fomentar la astronomía práctica, ya que el desarrollo institucional del país no hacía posible la existencia de un estamento profesional de astrónomos al servicio de la corona.

Leer más

En el Parque de Treptow, a poca distancia del grandilocuente Monumento Conmemorativo a los Soldados Soviéticos levantado en 1949 en Berlín Oriental, se encuentra uno de los observatorios públicos más interesantes de Europa.

Los inicios del observatorio

Friedrich Simon Archenhold (1861-1939) fue un incansable divulgador astronómico nacido en Lichtenau (Westfalia) que cursó estudios de Ciencias Naturales en la Universidad Friedrich Wilhelm (actual Universidad Humboldt) de Berlín. En la universidad trabó amistad con Wilhelm Förster, director del observatorio universitario, quien estaba muy implicado en la popularización del conocimiento científico. Fiel a su naturaleza, en ocasiones extravagante, Archenhold comienza a obsesionarse con la idea de construir el mayor telescopio refractor del mundo durante su etapa como astrónomo en el pequeño Observatorio de Grunewald.

Estamos en 1893 y, tras numerosas dificultades técnicas y financieras, consigue reunir gracias a donaciones privadas los fondos necesarios para la construcción de un impresionante telescopio que, a día de hoy, sigue siendo el refractor móvil más largo del mundo. Atendiendo al diámetro del objetivo, 68 cm, también se sitúa en los puestos de cabeza en el ranking mundial de refractores.

El observatorio de Treptow se debía abrir al público el 1 de mayo de 1896, coincidiendo con la inauguración Gran Exposición Industrial de Berlín, una feria celebrada con motivo del XXV aniversario del nombramiento de la ciudad como capital imperial. Tras las ferias de Londres y París que disfrutaron de un gran éxito, tanto de público como de la crítica, la prensa alemana llevaba tiempo abogando en pos de una gran feria industrial en la capital del país. La muestra supuso un extraordinario escaparate al que asistieron 3780 empresas expositoras distribuidas en 23 áreas temáticas. La feria era todo un espectáculo: un circo exhibía animales tropicales y era posible subirse a un globo aerostático para contemplar las vistas desde el aire. Se crearon reproducciones de los territorios coloniales alemanes en África Oriental, para lo que trajeron a Berlín a 400 nativos para que la impresión fuera más realista. El telescopio de Archenhold era otra más de las atracciones de la feria y una de las más llamativas para el público, sin lugar a dudas.

Postal conmemorativa. Crédito: Wikimedia Commons.
Postal conmemorativa. Crédito: Wikimedia Commons.

Leer más

En la segunda mitad del siglo XVII se fundaron algunas de las grandes instituciones astronómicas de Europa. El interés por el estudio de la ciencia, la necesidad de desarrollar los métodos de navegación y la prosperidad alcanzada gracias al comercio fomentaron la competencia astronómica entre Francia e Inglaterra: los observatorios de París y Greenwich son el legado de aquella época. El artículo de hoy está dedicado al Royal Observatory de Greenwich, el lugar donde literalmente el este se encuentra con el oeste.

Entrada al Real Observatorio de Greenwich. Foto: © Paco Bellido

Lo primero que llama la atención al subir el pronunciado camino que conduce al observatorio es la cantidad de visitantes que acuden a Greenwich, es habitual encontrarse con miríadas de japoneses esperando cola para hacerse una foto en el meridiano 0º, niños que corren y un montón de gente que observa con curiosidad los instrumentos para medir el tiempo instalados en el patio central.

Leer más

En la amplia rotonda de la Avenue Circulaire del barrio bruselense de Uccle se encuentran el Observatorio Real de Bélgica (KSB-ORB-ROB), el Instituto de Aeronomía Espacial de Bélgica (BIRA-IASB-BISA) y el Real Instituto de Meteorología de Bélgica (KMI-IRM-RMI). Estas instituciones comparten un pasado común pero a lo largo de los años acabaron por independizarse. Junto a la entrada principal se puede ver una escultura del rey Balduino, que fue astrónomo aficionado, dirigiéndose al observatorio.

Estatua del Rey Balduino dirigiéndose al Observatorio. © Paco Bellido
Estatua del Rey Balduino dirigiéndose al Observatorio. © Paco Bellido

En la entrada hay una maqueta de la Tierra y la Luna a escala. La distancia entre ellas también está representada a escala. Este modelo de la Tierra y la Luna forma parte de un enorme modelo del sistema solar a escala 1/40.000.000 que ocupa todo el país y que fue realizado por la Asociación Belga contra la Fibrosis Quística. A esta escala, Plutón se encuentra en la localidad de Florenville, a 147,8 km del observatorio.

El Observatorio Real de Bélgica trabaja en varios campos de investigación: sismología, gravimetría, sistemas de referencia, planetología, astronomía y astrofísica, física solar y meteorología espacial. Desde 1981 se encarga del Sunspot Index Data Center. En Bruselas se reciben, interpretan y difunden las observaciones internacionales del número de manchas solares. Además cuenta con una importante biblioteca científica, la primera biblioteca profesional del país, con interesantes obras históricas de Copérnico, Kepler, Galileo, Newton y Mercator, entre otros.

Entrada al Real Observatorio de Bruselas. Foto: © Paco Bellido
Entrada al Real Observatorio de Bruselas. Foto: © Paco Bellido

Leer más

En el Panteón de París, antigua basílica cristiana hoy convertida en templo de la nación, se puede ver en funcionamiento una réplica del famoso experimento de Léon Foucault que demostró sin lugar a dudas la rotación de la Tierra.

Foucault, un médico malogrado

Jean Bernard Léon Foucault nace en París en 1819 en el seno de una familia burguesa. Su padre era un reputado editor y librero conocido por la publicación de una serie de libros de memorias sobre la historia de Francia. A causa de la delicada salud del librero, la familia se traslada a Nantes. Tras la muerte del padre de Foucault en 1829, la madre vuelve a París con el hijo, un niño pequeño para su edad, débil y de salud frágil. En la capital quiere procurarle una educación acorde con su estatus social.

Foucault se matricula en el Collège Stanislas, una prestigiosa institución de educación secundaria donde demuestra ser un estudiante mediocre que necesita el apoyo de un tutor privado. A pesar de sus resultados poco brillantes, el joven Foucault tiene un valioso don: una gran destreza manual que le permite fabricar maquetas de barcos a escala, modelos de telégrafos y máquinas de vapor plenamente funcionales.

Su madre cree que Léon haría bien en aprovechar esta destreza manual con el bisturí, así que en 1839 se matricula en la Facultad de Medicina, pero los lamentos y dolores de los enfermos se tornan algo insoportable para el impresionable joven. Por si fuera poco, la visión de la sangre le provoca una fobia insoportable y pronto renuncia a su carrera de cirujano para disgusto de su madre.

Mientras asiste a la Facultad comienza a interesarse en el arte de la daguerrotipia, precursora de la fotografía, y con Hyppolite Fizeau, un compañero del Collège Stanislas, consigue reducir los tiempos de exposición de las placas de una hora a apenas un minuto gracias al uso del bromuro. Esto les permitirá utilizar la técnica para hacer retratos y para otros usos, por ejemplo en astronomía. Foucault y Fizeau consiguen hacer la primera fotografía del Sol en 1844 a petición de François Arago, secretario de la Academia de Ciencias francesa y director del Observatorio de París.

En la imagen se apreciaba el desvanecimiento del limbo, la imagen resultaba más brillante en el centro que en los bordes, lo que confirmaba las observaciones visuales y permitía echar por tierra la idea del astrónomo holandés Christiaan Huygens que había planteado que el Sol era una bola líquida.

Foucault también introdujo el uso de la daguerrotipia en aplicaciones médicas. Alfred Donné, que había sido su profesor de microscopía en la Facultad de Medicina y a quien lo unía una recíproca devoción, se dedicaba al estudio microscópico de los fluidos corporales. En 1845, publicó un atlas con 80 micrografías, la mayoría realizadas por Foucault.

Leer más

Leonardo Ximenes (1716-1786) nació en el seno de una antigua familia de origen español en Trapani, en la costa occidental de Sicilia. Tras asistir a un Colegio Jesuita próximo a su casa toma los hábitos a los quince años, tras el noviciado se hizo matemático, ingeniero hidráulico y civil y astrónomo, llegando a ser uno de los expertos en este campo más respetados de su época. Como ingeniero hidráulico realizó importantes obras: la limpieza del lago Bientina y la construcción del canal de salida del río Arno. Su invención de la válvula hidráulica y de otros instrumentos de medición le permitió medir la velocidad puntual de la corriente. Como ingeniero civil se encargó de la construcción de la vía que une las ciudades de Módena y Pistoia y de la construcción de diversos puentes.

Ximeniano08
Busto de Leonardo Ximenes en la entrada del observatorio Ximeniano. Foto: © Lola Vázquez

Hombre de cultura enciclopédica, también fue escritor y miembro de numerosas academias internacionales (Verona, Siena, París, San Petersburgo).

En su faceta de astrónomo se dedicó al estudio de la eclíptica. En este sentido, en 1755 restauró el gnomon de la catedral de Florencia, Santa María del Fiore, realizado por Toscanelli con el que realizará numerosas observaciones. Dicho gnomon ha sido considerado uno de los mayores instrumentos solares de la época moderna hasta la construcción del telescopio McMath del observatorio de Kitt Peak en Arizona.

Ximenes también descubrió la influencia de la Luna sobre las mareas, aunque el hecho de que lo hiciera en una época en la que todavía costaba reconocer el valor de las observaciones científicas hizo que sus trabajos no alcanzaran la repercusión esperada.

Leer más

Mirando al cielo. Foto: © TEDx Lucena

El pasado 28 de octubre tuve ocasión de participar en TEDx Lucena en el precioso Palacio de los Condes de Santa Ana.

La vida en la ciudad, los edificios que nos tapan el cielo, la contaminación lumínica nos han alejado del cielo. Desde la ciudad apenas se pueden seguir los ritmos naturales de los astros. La Astronomía es una de las pocas ciencias en las que la contribución de los aficionados es fundamental. Buena parte de los cometas y de los asteroides son descubiertos por aficionados, desde los observatorios profesionales ya no se observan ni la Luna, ni los planetas así que estos campos están ahora en manos de astrónomos amateur. Las nuevas técnicas astrofotográficas nos permiten captar detalles que hace pocos años eran impensables con telescopios no profesionales. Esta charla pretende ser una invitación a levantar la vista al cielo y a disfrutar del sobrecogedor espectáculo celeste.

Leer más